Hvad er meningitis?

Meningitis og sepsis (blodforgiftning) kan i løbet af få timer udvikle sig til at være livstruende.
Meningitis er betændelse i hinden omkring hjernen og rygmarven.
Sepsis er blodforgiftning som kan være en følge af infektionen.

Meningitis kan skyldes bakterier (bakteriel meningitis) eller virus (viral meningitis), men skyldes også sommetider en svampeinfektion. Dog kan praktisk talt enhver mikrobe forårsage sygdommen.

Viral meningitis kan være meget ubehagelig, men er sjældent farlig eller livstruende, og de fleste kommer sig helt. I sjældne tilfælde kan viral meningitis dog udvikle sig alvorligt, bl.a. med blodforgiftning.

Bakteriel meningitis er langt mere alvorlig og kan opstå på grund af en række forskellige bakterier. De fleste tilfælde i Danmark skyldes enten pneumokbakterier eller meningokokbakterier, men utallige andre bakterier kan forårsage sygdommen. Bakterierne er ret almindeligt forekommende i vores miljø, og mange personer bærer bakterierne helt uden at blive syge af dem. I en ganske almindelig børnehave f.eks. vil man finde bakterierne i svælget hos en stor del af børnene, hvis man undersøger for det. Men normalt gør bakterierne altså ikke nogen skade.

Under uheldige omstændigheder kan det dog forekomme, at bakterierne får held til at trænge igennem den barriere, der normalt beskytter vores centralnervesysem mod infektioner. 

Hvis man får meningitis, bevæger bakterierne, der er trængt ind i blodbanen, sig rundt i kroppen for at inficere hjernehinderne og  cerebrospinalvæsken – dvs. de membraner og den væske, der omslutter og beskytter hjernen og rygmarven.
Hvis først bakteriere når herind, kan infektionen udvikle sig enormt eksplosivt, og i løbet af meget kort tid kan den ramte bive livstruende syg, gå i koma eller dø.

Bakterierne kan formere sig frit i cerebrospinalvæsken, og der udsender de giftstoffer, der forårsager betændelse og hævelse i hjernehinderne og selve hjernevævet. Det øger trykket på hjernen, hvilket forårsager meningitissymptomer såsom hovedpine, nakkestivhed og lysfølsomhed. I takt med at sygdommen udvikler sig, bliver man døsig, ens almentilstand påvirkes, og man risikerer til sidst at miste bevidstheden. Uden behandling anses dødeligheden ved bakteriel meningitis for at være tæt på 100%.

Det er af afgørende betydning at diagnosen stilles hurtigt, så behandlingen kan iværksættes tidligst muligt. Derfor er det også vigtigt at kende og være opmærksom på symptomerne .

Er meningitis smitsomt?

Man hører ofte om at meningitis er en meget smitsom sygdom. Det er dog langt fra tilfældet. Det er kun tilfælde der skyldes meningokokbakterier der kan smitte andre. Disse udgør ca. 40% af tilfældende af bakteriel meningitis i Danmark og smittefarligheden er endog særdeles beskeden. Man vil typisk give forebyggende antibiotikabehandling til de der har været allertættest på en patient med meningokokmeningitis og desuden opfordre andre til at være opmærksom på eventuelle symptomer.